El virus está en camino

Los gobiernos tienen una enorme cantidad de trabajo que hacer.

En salud pública la honestidad vale mucho más que la esperanza. En la última semana ha quedado claro que la nueva enfermedad viral, covid19, que azotó a China a principios de diciembre, se extenderá por todo el mundo. Muchos gobiernos han estado señalando que van a detener la enfermedad. En su lugar, tienen que empezar a preparar a la gente para la embestida.

Los funcionarios tendrán que actuar aunque no tengan todos los hechos, porque se desconoce mucho sobre el virus. Una amplia suposición es que entre el 25 y el 70% de la población de cualquier país infectado puede contraer la enfermedad. La experiencia de China sugiere que, de los casos que se detectan, aproximadamente el 80% será leve, el 15% necesitará tratamiento en el hospital y el 5% requerirá cuidados intensivos. Los expertos dicen que el virus puede ser de cinco a diez veces más letal que la gripe estacional, que, con una tasa de mortalidad del 0,1%, mata a 60.000 estadounidenses en un mal año. En todo el mundo, el número de muertos podría ser de millones.

Si la pandemia es como una gripe muy grave, los modelos apuntan a que el crecimiento económico mundial es dos puntos porcentuales inferior en 12 meses, en torno al 1%; si es peor aún, la economía mundial podría reducirse. A medida que esa perspectiva se abrió paso durante la semana, el S&P 500 cayó 8%.

Sin embargo, todos esos resultados dependen en gran medida de lo que los gobiernos decidan hacer, como muestra China. La provincia de Hubei, el origen de la epidemia,tiene una población de 59 millones. Ha visto más de 65.000 casos y una tasa de mortalidad del 2,9%. En cambio, el resto de China, que tiene 1,300 millones de personas, ha sufrido menos de 13 mil casos con una tasa de mortalidad de sólo el 0,4%. Al principio, los
funcionarios chinos suprimieron la noticia de la enfermedad, un grave error que permitió que el virus se afianzara. Pero incluso antes de que se hubiera extendido mucho fuera de Hubei, impusieron la cuarentena más grande y más draconiana de la historia. Las fábricas cerraron, el transporte público se detuvo y se ordenó a la gente permanecer puesrtas adentro. Esto aumentó la conciencia y cambió el comportamiento. Sin ello, China ya habría registrado muchos millones de casos y decenas de miles
de muertes.

La Organización Mundial de la Salud estuvo esta semana llena de elogios para el enfoque de China. Sin embargo, eso no significa que sea un modelo para el resto del mundo. Todas las cuarentenas conllevan un costo, no sólo en la pérdida de producción, sino también en el sufrimiento de los que están encerrados, algunos de los cuales cortan el tratamiento médico.
Todavía es demasiado pronto para decir si el precio valió la pena. A medida que China busca reactivar su economía relajando la cuarentena, bien podría verse afectada por una segunda oleada de infecciones. Dada esa incertidumbre, pocas democracias estarían dispuestas a pisotear a los individuos en la medida en que China lo haya hecho. Y, como muestra la caótica epidemia en Irán, no todos los gobiernos autoritarios
son capaces de hacerlo.

Sin embargo, incluso si muchos países no pudieran o no debieran copiar exactamente a China, su experiencia tiene tres lecciones importantes: hablar con el público, frenar la transmisión de la enfermedad y preparar los sistemas de salud para un aumento de la demanda.

Un buen ejemplo de comunicación es el de los Centros para el Control de Enfermedades de Estados Unidos, que emitieron una advertencia clara e inequívoca el 25 de febrero.

Uno malo es el del viceministro de salud de Irán, que sucumbió al virus durante una conferencia de prensa diseñada para mostrar que el gobierno está al tanto de la epidemia.

Incluso los intentos bien intencionados de endulzar la verdad son contraproducentes, porque propagan la desconfianza, los rumores y, en última instancia, el miedo. La señal de que la enfermedad debe detenerse a toda costa, o de que es demasiado aterradora para hablar frustra los esfuerzos para prepararse para la inevitable llegada del virus.

A medida que los gobiernos se atoran, las teorías conspirativas que salen de Rusia ya están sembrando dudas, tal vez para obstaculizar y desacreditar la respuesta de las democracias.

El mejor momento para informar a la gente sobre la enfermedad es antes de la epidemia. Un mensaje es que la fatalidad está correlacionada con la edad. Si tiene más de 80 años o tiene una afección no-subyacente está en alto riesgo; si tienes menos de 50 años no lo eres. Ahora es el momento de persuadir al futuro 80% de los casos leves de quedarse en casa y no apresurarse a un hospital. Las personas necesitan aprender a lavarse las manos con frecuencia y a evitar tocarse la cara. Las empresas necesitan planes de continuidad para permitir que el personal trabaje desde casa y
para asegurarse de que un sustituto puede reemplazar a un empleado vital que está enfermo o que cuida a un niño o padre. El modelo es Singapur, que aprendió del SARS, otro coronavirus, que la comunicación clara y temprana limita el pánico.

La segunda lección de China es que los gobiernos pueden frenar la propagación de la enfermedad. Aplanar el pico de la epidemia significa que los sistemas de salud están menos abrumados, lo que salva vidas. Si, al igual que la gripe, el virus resulta ser estacional, algunos casos podrían retrasarse hasta el próximo invierno, momento en que los médicos entenderán mejor cómo afrontarlo. Para entonces, pueden estar disponibles nuevas vacunas y medicamentos antivirales.

Cuando los países tienen pocos casos, pueden seguir cada uno de ellos,
rastreando contactos y aislándolos. Pero cuando la enfermedad se está propagando en la comunidad eso se vuelve inútil. Los gobiernos deben prepararse para el momento en que pasarán al distanciamiento social, lo que puede incluir la cancelación de eventos públicos, el cierre de escuelas, las horas de trabajo, etc.

Dadas las incertidumbres, los gobiernos tendrán que elegir cuán draconianos quieren ser. Deben guiarse por la ciencia. Las prohibiciones internacionales de viajes parecen decisivas, pero ofrecen poca protección porque la gente encuentra maneras de moverse.

También señalan que el problema son «ellos» que nos infectan a «nosotros», en lugar de limitar las infecciones entre «nosotros». Del mismo modo, si la enfermedad se ha propagado ampliamente, como en Italia y Corea del Sur, las cuarentenas «Wuhan-lite» de ciudades enteras ofrecen escasa protección a un alto costo.

La tercera lección es preparar los sistemas de salud para lo que está por venir. Esto implica una minuciosa planificación logística. Los hospitales necesitan suministros de batas, máscaras, guantes, oxígeno y medicamentos.

Ya deberían estar reservándolos o se quedarán sin equipo, incluidos los ventiladores. Necesitan un plan para apartar barrios y pisos para los pacientes con Covid19, para cómo hacer frente a que el personal se enferme, y para cómo elegir entre los pacientes si están abrumados. A estas alturas, este trabajo ya debería haberse hecho.

Este virus ya ha expuesto las fortalezas y debilidades del autoritarismo de China. Pondrá a prueba a todos los sistemas políticos con los que entre en contacto, tanto en los países ricos como en los países en desarrollo. China ha ganado tiempo para que los gobiernos se preparen para una pandemia. Deberían usarlo.

* Publicado en The Economist